Embora a Estação Espacial Internacional (ISS) tenha sido continuamente ocupada desde 2000, um de seus sistemas de suporte de vida mais vitais foi projetado em 1978. Composto por 14 camadas e 18.000 peças, esse sistema crítico já ultrapassou sua vida útil planejada de 15 anos. Estamos falando, é claro, das unidades de mobilidade extraveicular (EMU) da NASA, que é a linguagem do governo para um traje espacial.

De acordo com um relatório 2021 do Office of Inspector General, os sistemas primários de suporte à vida (PLSS) das EMUs são a parte mais complicada – para não mencionar cara – dos trajes espaciais da NASA. Como o nome sugere, essas unidades mantêm os astronautas vivos dentro do traje, controlando coisas como níveis de oxigênio e CO2, energia e temperatura. Das 18 unidades PLSS fabricadas, apenas 11 permanecem até hoje, com apenas quatro a bordo da ISS em um determinado momento, enquanto as outras passam por manutenção, custando US$ 150 milhões anualmente.

Não é nenhuma surpresa que a NASA esteja no mercado para uma reforma de guarda-roupa. Em 2022, a NASA selecionou a Axiom Space e a Collins Aerospace (uma subsidiária da Raytheon Technologies) para desenvolver e fornecer a próxima geração de trajes espaciais para as missões Artemis na superfície da Lua e caminhadas espaciais fora da ISS, respectivamente. Mas no novo ambiente de voos espaciais comercializados, essas empresas estão pensando além da NASA em relação às capacidades de seus trajes espaciais. Eles estão pensando em você.

Preparando-se para férias de outro mundo

Dennis Tito se tornou o primeiro turista espacial em 2001, quando passou seis dias visitando a ISS. Vinte anos depois, a Virgin Galactic e a Blue Origin pousaram com sucesso seus primeiros voos suborbitais civis, enquanto a SpaceX lançou sua primeira missão orbital civil. De acordo com o banco de investimento UBSo turismo espacial pode ser uma indústria multibilionária até o final da década.

Em uma entrevista com CNBC, Dave Romero, da Collins Aerospace, disse que há interesse em seus trajes espaciais de países que ainda não foram ao espaço e que os futuros operadores de trajes espaciais estarão mais interessados ​​em “atividades experimentais”. Em outras palavras, as pessoas que vão jogar dinheiro suficiente para quebrar os laços da Terra não vão querer apenas olhar pela janela, vão querer sair. De fato, Collins Aerospace o material de marketing afirma que seus trajes espaciais permitem que “a humanidade viva, trabalhe e se divirta no espaço”.

Espaço Axioma, por sua vez, já iniciou a construção da primeira estação espacial comercial. Oferece pacotes para particulares, incluindo um curso de treinamento de 17 semanas e um voo para a ISS.

Claro, o céu é o limite quando se trata do futuro dos trajes espaciais, como aqueles que os humanos podem um dia usar em Marte. Eles precisarão se adequar a muitos tipos diferentes de corpo, ser acessíveis para pessoas com deficiência e ser facilmente reparados ou substituídos – possivelmente com peças impressas em 3D. O próximo pequeno passo na evolução dos trajes espaciais está chegando, o que pode se tornar um salto gigantesco.

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