Uma descoberta nos confins do sistema solar deu a alguns dos maiores astrônomos do mundo mais perguntas do que respostas. Está relacionado com os anéis de Quaoar, um pequeno corpo com cerca de metade do tamanho de Plutão e a cerca de 6 mil milhões de quilómetros da Terra. Uma equipe internacional de cientistas fez a descoberta usando algo chamado HiPERCAM, uma câmera altamente sensível projetada na Universidade de Sheffield, no Reino Unido. Este foi então montado no maior telescópio óptico do mundo. A câmera permitiu aos cientistas estudar os anéis de Quaoar, que são “muito pequenos e fracos” para serem vistos diretamente. Em vez disso, eles foram vistos durante uma ocultação de um minuto – que foi quando Quaoar bloqueou a luz de uma estrela distante. Duas “quedas de luz” foram observadas antes e depois da ocultação, que os cientistas acreditam ser causada pelos anéis de Quaoar.

Como Plutão, Quaoar não é um planeta completo; é o que é conhecido como planeta anão, que a União Astronômica Internacional decidiu ser um planeta que orbita o sol, mantém uma forma redonda e limpou sua órbita de detritos. Plutão, que era o nono planeta adequado do sistema solar até a atualização da definição em 2006, atende apenas a dois dos três critérios. Quaoar foi descoberto em 2002, mas nunca entrou na lista de planetas de tamanho normal dentro do sistema solar. Apesar disso, ele tem um pouco em comum com alguns dos planetas do sistema solar. Como Netuno, Saturno e Júpiter, Quaoar tem anéis – e, de acordo com um estudo recente publicado na NaturezaOs anéis de Quaoar são particularmente interessantes.

Quaoar está mudando a maneira como pensamos sobre sistemas de anéis

Não é a raridade dos sistemas de anéis em geral que surpreende os cientistas, nem é o fato de Quaoar ter um anel apesar de seu tamanho minúsculo. O que tem deixado os cientistas coçando a cabeça é o fato de que o sistema de anéis de Quaoar existe duas vezes mais longe do que eles pensavam ser possível. É um total de sete “raios planetários” de diâmetro. A largura máxima anterior, que os cientistas chamam de limite de Roche, é de cerca de três raios planetários e meio. Antes da descoberta dos anéis de Quaoar, acreditava-se que as forças de maré do corpo primário excederiam a força gravitacional que mantinha o corpo secundário (os anéis neste caso) unido. Os anéis então se desintegrariam.

O professor da Universidade de Sheffield, Vik Dhillon, co-autor do estudo, discutiu o que as descobertas podem significar. Ele diz: “Foi inesperado descobrir este novo sistema de anéis em nosso Sistema Solar, e foi duplamente inesperado encontrar os anéis tão distantes de Quaoar, desafiando nossas noções anteriores de como esses anéis se formam. Todos aprendem sobre os magníficos anéis de Saturno quando eles são crianças, então esperamos que essa nova descoberta forneça mais informações sobre como eles surgiram”, (via Eurekalert).

Nós sabemos sobre os anéis planetários há séculos. Galileu avistou os anéis de Saturno com um telescópio em 1610. Mas, embora saibamos de sua existência, ainda estamos muito longe de entendê-los. Os astrônomos estão descobrindo coisas novas e desenvolvendo novas teorias o tempo todo, incluindo uma que poderia explicar por que os anéis de Júpiter não são tão perceptíveis quanto seus vizinhos.

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